Han designer Lotus' Formel 1-racer

Når Formel 1-sæsonen skydes i gang i Melbourne i weekenden, har den danske designingeniør Nils Vestergaard gjort sit for at sikre, at Lotus kan køre fra de andre.

Nils Vestergaard blev født ind i en verden, hvor benzin er noget, der dufter.

Inden han selv kunne nå pedalerne, var han med sin far, den tidligere rallycrosskører Gert Vestergaard, til løb, og da far lagde kørehandskerne på hylden, var sønnen klar til at tage over som først en habil gokartkører og senere i Formel Ford-klassen.

»Det var faktisk halvseriøst. Tre af de kørere, der skal køre i Australien i weekenden, har jeg enten kørt gokart eller Formel Ford imod, blandt andre Kevin Magnussen,« siger Nils Vestergaard, der dog var realistisk nok til også at have øje for uddannelse.

Trænger du til nye udfordringer? Tjek Jobfinder

Han færdiggjorde gymnasiet og blev efterfølgende udlært mekaniker for at få noget praktisk erfaring, inden ingeniørstudiet kaldte. Han havde tænkt på at læse til maskin­ingeniør hjemme i Danmark og få job med noget bilrelateret efterfølgende, men under et besøg på en motorsportsmesse i Birmingham fik han øjnene op for uddannelsen Motorsport Engineering på Oxford Brookes University:

»Jeg undersøgte det og besøgte også studiet i Oxford og tænkte: ‘hvorfor ikke bare springe ud i det. Hvad er det værste, der kan ske?’,« siger Nils Vestergaard, som med sin baggrund ikke havde problemer med at komme ind på studiet.

Frivilligt arbejde banede vejen

Med drømmene pakket i tasken, landede han i universitetsbyen Oxford i september 2007, og allerede på første år meldte han sig som frivillig i Formula Student-projektet – noget, som senere skulle bane vejen for ham ind i det forjættede land.

Formula Student er en frivillig aktivitet, hvor man i et team skal designe en racerbil, som man også selv skal køre løb i mod andre uddannelsesinstitutioner.

Det var et projekt, som krævede sin tid. I starten af året var der 200 frivillige deltagere, men inden året var omme, var der kun 15 tilbage, fordi man måtte inddrage så meget af sin fritid i det.

Nils Vestergaard kunne nemt komme op på at bruge 20 timer ekstra om ugen på det, men alligevel var han med alle fire år, han var på skolen – det sidste år endda som chief engineer – hvilket var noget, der gjorde ham attraktiv for de store Formel 1-teams.

»Jeg brugte rigtig mange kræfter på det, men i sidste ende var det også det værd. Da jeg var til interview her ved Lotus, tog jeg nogle komponenter med, jeg havde designet til Formula Student-bilen. Det solgte nærmest sig selv,« fortæller Nils Vestergaard.

Han scorede jobbet som mechanical design engineer umiddelbart efter at have færdiggjort sin master i Motorsport Engineering i 2012.

Læs også: En enkeltbillet til Mars, tak

En mand i udvikling

Siden da har Nils Vestergaard arbejdet på det kæmpestore Lotus F1-værksted, som ligger en halv times kørsel nord for Oxford. Her er han en del af det enorme team, det kræver at designe en Formel 1-racer.

Han har bevidst valgt at have et nyt ansvarsområde hvert år. Til den bil, der sparker 2015-sæsonen i gang i weekenden, har han lavet brændstofsystemet, men for tre uger siden rykkede han ind i gearkasse-afdelingen, hvor arbejdet frem mod næste års Lotus-racer så småt er i gang. Her skal han designe selve gearkassehuset.

»Der er nogle, der bliver i den samme afdeling hvert år, men jeg er et sted i min karriere lige nu, hvor jeg rigtig gerne vil udvikle mig så meget som muligt,« siger han.

I Formel 1-feltet er det kun det bedste, der er godt nok, og derfor er der heller aldrig tid til at hvile på laurbærrene. Stressfaktoren er høj, og især de seneste par måneder op mod sæsonstarten har været travle for Nils Vestergaard.

Vinteren er særlig presset, da alle komponenter skal være klar, inden bilen præsenteres i januar, og den seneste måneds tid har også været stressende med de sidste tests op mod sæsonstarten i weekenden.

»De normale arbejdstider herovre er 8.30-17.30, men jeg har aldrig nogensinde kørt til tiden,« fortæller han.

Læs også: Fleksibel arbejdstid får udenlandske eksperter til at blive

Afregning og ambitioner

Noget af det, der gør Formel 1 så specielt, er muligheden for at afmåle ned til mindste detalje, om de justeringer, man har lavet på bilen, har givet pote. Alt bliver målt og vejet, og en enkelt mands sløseri kan være fatal.

»Man får direkte feedback på sit produkt 19 gange om året. Når en bil udgår som følge af en teknisk fejl, gibber det altid lidt i en. Man når lige at tænke ‘åh nej, er det en af mine komponenter’, men i sidste ende vinder og taber man sammen som et team,« fortæller Nils Vestergaard.

Alligevel kan følelsen af at have svigtet få humøret i bund:

»Selvfølgelig er det det værste, der kan ske, og noget der rigtig kan ødelægge ens søndag.«

Når bilerne er på arbejde, må han se med på tv’et, men han sørger dog for at opleve mindst et enkelt grand prix om året fra tilskuerrækkerne:

»Når jeg er ude til et løb, er det lidt surrealistisk at tænke på, at jeg har 300-400 komponenter kørende på banen. Det er en fornøjelse at være er med til at lave noget, der er så unikt og specielt.«

Som i så mange andre sportsgrene er det aldrig rigtig nok bare at være med, og de to verdensmesterskabstrofæer, der står på kontoret, fra Fernando Alonsos to mesterskaber, minder også Nils Vestergaard om, hvad det er, der tæller:

»Jeg vil ikke lyve. Jeg vil rigtig gerne være med til at vinde et Formel 1-verdensmesterskab. Det er det ypperste, man kan være med til.«

Seneste job

Leder af KlassificeringskontrollenKlassificeringsudvalget For Svin Kvæg Og Får
Cost Competitiveness ManagerSiemens Gamesa Renewable Energy
Sr. Scientist - FC&EChr. Hansen A/S
SalgsingeniørSiemens A/S